Regulación de la higiene industrial como técnica no médica de prevención de las enfermedades profesionales

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  • Orden: Laboral

La higiene industriales uan técnica no médica de prevención de las enfermedades profesionales (E.P.), mediante el control del medio ambiente de trabajo de los contaminantes que las producen. La higiene industrial se ocupa de las relaciones y efectos que produce sobre el trabajador el contaminante existente en el lugar de trabajo.

 

Conceptos y objetivos

La definición de Higiene Industrial que puede considerarse actualmente como oficial es la dada en 1959 por la American Industrial Hygiene Association (AIHA): la Higiene Industrial es la ciencia y el arte de la identificación, evaluación y control de aquellos factores o agentes ambientales, originados por el puesto de trabajo o presentes en el mismo, que pueden causar enfermedad, disminución de la salud o el bienestar, o incomodidad o ineficiencia significativos entre los trabajadores o los restantes miembros de la comunidad. En esta definición existen varios rasgos destacables: En primer lugar, su carácter ambiental; la Higiene Industrial centra su estudio en el ambiente que rodea al trabajador más que en este mismo, por cuanto es en ese ambiente donde se encuentran las causas básicas del proceso que desemboca en la enfermedad profesional; la Higiene Industrial efectúa, por tanto, una prevención esencialmente primaria de las enfermedades que padece el trabajador relacionadas con el puesto de trabajo.

En segundo lugar, hay que destacar la función de control de la agresión; la Higiene Industrial no pretende únicamente obtener información sobre las características potencialmente agresivas del ambiente, sino que se plantea como objetivo fundamental la modificación (control) del mismo.

Higiene industrial y salud

Los objetivos de la Higiene Industrial se han ido ampliando desde un concepto original de proteger al trabajador frente a la enfermedad profesional hasta incluirla incomodidad y no sólo de los trabajadores, sino de los restantes miembros de la comunidad, aunque manteniendo siempre el puesto de trabajo y los factores ambientales como objetos del estudio.

Las condiciones de trabajo manifiestan de una forma extensa los vínculos del trabajador con su medio ambiente de trabajo. Se reconocen como el conjunto de variables que determinan la relación de una tarea concreta y el entorno en que ésta se desarrolla, en cuanto que estas variables definirán la salud del trabajador en la triple dimensión señalada por la O.M.S.

Aceptando la definición moderna del término "Salud", en la que se contempla no tan solo la ausencia de enfermedad orgánica (funcionamiento deficiente del conjunto de células, tejidos, órganos y sistemas del cuerpo humano), si no el equilibrio físico, psíquico y social, podemos aceptar que el control de la "Salud Laboral", sea algo más amplio que únicamente evitar la aparición de la enfermedad profesional, definida en el texto refundido de la Ley General de la Seguridad Social (Decreto 2065/74 de 30 de Mayo, modificado por R.D.L. 1/1994, de 20 de junio, T.R. de la L.G.S.S.) en el que se dice:

"Se entiende por enfermedad profesional la contraída como consecuencia del trabajo por cuenta ajena en las actividades que se especifiquen en el cuadro que se apruebe por las disposiciones de aplicación y desarrollo de esa ley, y que esté provocada por la acción de elementos o sustancias que en dicho cuadro se indiquen para cada enfermedad profesional"

Actuación en higiene industrial

Puesto que el objetivo de la Higiene Industrial, como se ha indicado, es el estudio del ambiente físico en cuanto puede afectar negativamente al hombre, su técnica fundamental de actuación es el estudio de la contaminación ambiental mediante la realización de lo que suele llamarse la encuesta higiénica.

Los objetivos de una encuesta higiénica son la determinación de cuál o cuáles son los agentes agresivos presentes en el ambiente, las causas de generación de los mismos y cualquiera otra circunstancia que pueda estar relacionada con la magnitud de los efectos patológicos que pudieran producirse, con un interés especial en los efectos patológicos con periodos de latencia prolongados, o que requieren exposiciones prolongadas, para que los efectos sean perceptibles.

Dentro de estas circunstancias ambientales se sabe que una de las más importantes es la cantidad de contaminante presente en el ambiente; dicha cantidad se suele determinar a través de la concentración en el caso de las sustancias químicas o de alguna magnitud energética en el caso de los agresores no químicos. De ahí el carácter relevante de las técnicas de medición que, en muchos casos, exigen el concurso indispensable de complejos y especializados laboratorios de análisis químico, hasta el punto de que algunos autores hablan de la Higiene Analítica como una rama específica dentro de la Higiene Industrial.

Una vez obtenida la información cualitativa y cuantitativa necesaria para definir la agresión con el máximo grado posible de exactitud, es necesario evaluarla, es decir, juzgar cuán elevada es la probabilidad de que aparezca un efecto perjudicial para las personas que se encuentran en el ambiente estudiado; para ello, en la bibliografía se dispone de criterios de evaluación, que son referencias que definen con más o menos aproximación qué situaciones son admisibles (es poco probable que produzcan daño) y cuáles no lo son (es probable que den lugar a un efecto perjudicial).

Evaluar será, pues, comparar la situación ambiental estudiada con unos "patrones de admisibilidad" que se elaboran estudiando previamente las acciones que los contaminantes ejercen sobre los individuos. Del resultado de esta comparación deduciremos si la situación es admisible o si, por el contrario, es necesario corregirla para reducir los niveles de contaminación hasta situarlos en una zona no peligrosa.

Esta labor de modificación del ambiente enlaza directamente la Higiene Industrial con la Ingeniería y da lugar también a una especialización que en inglés recibe el nombre de Industrial Higiene Engineering y que en castellano suele denominarse "Higiene Operativa".

La aplicación de las técnicas de ingeniería al objetivo de lograr un ambiente saludable en el trabajo es una actividad que requiere, como cualquier ingeniería, utilizar conocimientos y principios de varias ramas de las ciencias naturales, pero su orientación hacia la prevención de enfermedades laborales le confiere su carácter diferencial. La modificación del ambiente debe ser adecuada para eliminar los riesgos, compatible con el resto de la actividad laboral y, por supuesto, beneficiosa para el trabajador en el sentido de aumentar su calidad de vida en el trabajo.

De lo expuesto se deduce claramente que el punto más específico de la actuación de la Higiene Industrial reside en la encuesta higiénica; sólo una encuesta correctamente efectuada será capaz de aportar los datos necesarios para una adecuada labor de medición y una evaluación correcta, y permitirá realizar las correcciones más idóneas; por ello muchas veces se habla de la Higiene de Campo como la rama de la Higiene Industrial en la que se reúnen los conocimientos, técnicas y experiencias necesarios para realizar una encuesta higiénica correcta.

Finalmente, es necesario implantar un sistema de vigilancia regular y periódica del ambiente para confirmar que la situación se mantiene en condiciones adecuadas. La necesidad de una vigilancia periódica en el caso de los riesgos que se manifiestan a largo plazo es casi evidente si se tiene en cuenta que el daño a la salud que se pretende evitar con la actuación de la Higiene Industrial no es consecuencia de un hecho puntual, sino de una continuidad en la exposición; por ello es necesario obtener una información continua. Una encuesta higiénica es una "foto" de un ambiente y lo que se necesita para evitar el riesgo es una sucesión de fotos, o sea una "película", que muestre la idoneidad del ambiente.

Sentencia de Tribunal Superior de Justicia de Castilla-León sede en Valladolid de 7 de enero de 2.009

DEVENGO DEL PLUS DE TOXICIDAD. El trabajador venía realizando la tarea por la que más tarde se reconoció un plus de toxicidad al constatarse los niveles de contaminación ambiental en el puesto de trabajo del actor. El TSJ considera que el derecho al devengo del plus nace desde que concurren las circunstancias toxicas que según el Convenio Colectivo aplicable determinan el abono de citado plus y no desde que exista una constatación formal que no excluye sino que viene a abonar que antes de la misma concurrían ya dichas circunstancias.

Relaciones de la higiene industrial con otras disciplinas

La Higiene Industrial, como ciencia orientada al estudio del medio ambiente de trabajo, tiene muchos elementos comunes con las disciplinas que estudian el medio ambiente en general; no podemos olvidar que el medio ambiente de trabajo no es más que una parte del medio ambiente global.

Los elementos comunes son típicamente las técnicas de medida y observación del ambiente. No obstante, existen diferencias entre la Higiene Industrial y las ciencias ambientales:

  1. debe tenerse en cuenta que en el medio ambiente de trabajo no existen, al menos en nuestro entorno socioeconómico, los ciudadanos más débiles (niños, ancianos y enfermos), que son los que requieren una mayor protección medioambiental.
  2. el patrón temporal de exposición: las exposiciones laborales son de duración limitada a la jornada laboral, mientras en el medio ambiente general las exposiciones son permanentes.
  3. el entorno de aplicación; la higiene se materializa en un entorno físico muy concreto y en gran medida modificable tecnológicamente (los lugares de trabajo), mientras que las ciencias ambientales utilizan la propia naturaleza como soporte físico y la capacidad de manipulación tecnológica es más reducida. La evaluación de un puesto de trabajo o la modificación del mismo para hacerlo más saludable no son nunca actuaciones que afecten a un solo individuo, sino que se aplican al colectivo de trabajadores que, a lo largo del tiempo, trabajarán en aquél.

La Higiene Industrial debe, lógicamente, trabajar en directa relación con la Medicina del Trabajo, ambas disciplinas son complementarias, comparten el objetivo y se aplican en el mismo entorno, pero mientras que la Higiene basa el análisis en el estudio del ambiente la Medicina observa a las personas situadas en ese ambiente. La medicina será la que detecte los "fallos" de la Higiene que se materializarán en forma de enfermedades profesionales o de alteraciones de la salud, también advertirá de las limitaciones a la exposición que deberán respetarse en el caso de personas especialmente sensibles. La información aportada por la Medicina tiene que ser utilizada por los higienistas para mejorar las evaluaciones de riesgo o identificar nuevos riesgos que surgen en los puestos de trabajo con la implantación de nuevas tecnologías.

Al mismo tiempo, la actuación de la Higiene, detectando y evaluando los factores de riesgo ambientales susceptibles de producir patología, constituye un elemento esencial en la planificación de la vigilancia de la salud, que es una de las actividades de la Medicina del Trabajo.

El interés de la Higiene por los factores de riesgo que causan daño a largo plazo es la diferencia esencial entre la Higiene y la Seguridad del Trabajo, pues esta última se interesa por aquellos factores de riesgo cuyos efectos tienen una relación muy directa con el daño que causan y un periodo de tiempo entre causa y efecto tan corto que mientras dura la exposición no es posible adoptar medidas preventivas ni de protección. Esta diferencia afecta sobre todo a las metodologías utilizadas para evaluar los riesgos en cada caso.

Otra de las disciplinas preventivas con muchos puntos en común con la Higiene es la Ergonomía, en particular con la rama dedicada al estudio del ambiente físico. Inicialmente las diferencias entre ambas ciencias eran de objetivo: la Higiene pretendía evitar las enfermedades profesionales, la Ergonomía, lograr el confort. Las técnicas de observación del ambiente y las metodologías son equivalentes, las diferencias se localizan en los criterios de evaluación, debidas al objetivo diferente. En gran medida esta diferencia se ha ido eliminando con el paso del tiempo, recuérdese la definición de Higiene Industrial de la AIHA dada antes, de forma que no es exagerado decir que actualmente las diferencias entre Higiene Industrial y la rama de la Ergonomía dedicada al estudio de los factores ambientales son casi administrativas.

En nuestro país se mantiene, al menos de forma nominal, la división histórica inicial, deforma que una actividad cuyo objetivo sea evitar un daño físico se reconoce como perteneciente al ámbito de la Higiene, pero si el objetivo es lograr la confortabilidad del trabajador se considera incluida en el ámbito de la Ergonomía.

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